На міському майдані в Севільї, біля тютюнової фабрики, розташувався караульний пост. У жвавому натовпі снують драгуни, вуличні хлопчаки, робітниці тютюнової фабрики зі своїми кавалерами.

З'являється Кармен. Темпераментна і смілива, вона звикла верховодити над усіма. Зустріч із драгуном Хозе пробуджує у ній пристрасть. її хабанера — пісня вільної любові — звучить як виклик Хозе, а квітка, кинута до його ніг, обіцяє кохання. Прихід нареченої Хозе Мікаели примушує його на мить забути про зухвалу циганку. Він згадує рідне село, оселю, матір, поринає у світлі мрії.

І знову Кармен порушує спокій. Цього разу вона розпочала сварку на фабриці і Хозе повинен супроводити її в тюрму. Але чари циганки всесильні. Підкорений ними, Хозе порушує наказ і допомагає Кармен утекти...